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贝索斯和马斯克比拼放卫星,100亿美元起步,目前战绩0:2000

关键词:卫星,SpaceX,发射,亚马逊,马斯克,贝索斯,柯伊伯,互联网,公司,星链

马斯克旗下SpaceX的卫星互联网项目Starlink(星链)已经部署了2000多颗卫星

新赛场上,贝索斯加快了追赶马斯克的脚步。

当地时间4月5日,据《华尔街日报》报道,亚马逊宣布与蓝色起源(Blue Origin)、欧洲卫星发射公司阿丽亚娜(Arianespace)、联合发射联盟(United Launch Alliance)三家公司敲定了共83次发射的协议,耗资数十亿美元。

这是历史上规模最大的一次火箭商业采购单,交易基本上买断了未来五年美国和欧洲绝大部分的大型火箭发射。亚马逊此举,也被外界解读为前世界首富贝索斯向现世界首富马斯克的又一次宣战,双方这次的战场来到了卫星互联网。

贝索斯之所以愿意掏出天价部署自己的卫星网络,有分析认为一方面是此前和马斯克在火箭项目交锋上频频落后,急需扳回一城。另一方面,贝索斯同样看到了未来卫星网络覆盖数百万客户的潜力,这是一块不可多得的增量市场。

此次交易隶属亚马逊旗下的柯伊伯项目(Project Kuiper)。2019年4月,亚马逊宣布开启该计划,称将送3236颗卫星入近地轨道,提供覆盖全球的卫星通讯网络,与2015年马斯克推出星链时所称的“这就像在太空中重建互联网”的思路,不能说极其相似,只能说一模一样。为此,马斯克还在推特上艾特贝索斯,怒怼贝索斯是“抄袭狗”。

其他同行也不希望见到贝索斯来分一杯羹。OneWeb就曾表示,柯伊伯计划会严重干扰他们已在谈判的合作。就像在表演中向杂耍者扔3236个不同形状的新球,“这成倍地增加了软件的复杂性。”

亚马逊本身的处境也不被一些人看好。作为后来者,“当亚马逊开始起步时,他们可能已经落后数年了。”老牌卫星公司TelAstra 的顾问 Roger Rusch说。

截至今年1月份,马斯克旗下Space X的卫星互联网项目Starlink(星链)已经部署了2000多颗卫星,并在全球范围内拥有超过14.5万签约客户。而贝索斯旗下亚马逊的柯伊伯计划的首次发射,最快也要到今年第四季度,如若一切顺利,届时它将发射两颗原型卫星。

不久之前,乌克兰互联网服务受俄乌冲突影响被摧毁,马斯克宣布将星链投入乌克兰使用,以方便当地人访问网络,更是让星链项目进一步出圈。

2018年5月,Space X预计星链的开发和扩建总成本将接近100亿美元。眼下,贝索斯为了要与马斯克对垒,不惜也挥金百亿提速追赶,但不管是业务还是声望,目前贝索斯尚都处在绝对下风。

A

“最近,我们听到了很多人们因家里没有靠谱的互联网而无法完成工作或学业的故事,柯伊伯将改变这一点,我们100亿美元的投资将在美国各地创建基础设施,帮助我们缩小这一差距。”2020年,柯伊伯项目获美国联邦通信委员会(Federal Communications Commission,简称FCC)审批后,亚马逊高级副总裁戴夫·林普 (Dave Limp)说,“我们要参加比赛了。”

而这之后,柯伊伯项目陷入漫长沉寂,与它面世时的轰轰烈烈截然相反。

2019年4月,亚马逊宣布他们将部署一个名为柯伊伯的大型宽带卫星互联网,将与Space X的星链直接竞争,预计需要长达十年的时间才能部署完计划中的3236颗卫星。

但在项目启动之前,它必须获得FCC的批准,批准过程相当曲折。

早就获得FCC许可的同行Space X和Oneweb,都曾游说FCC拒绝亚马逊的申请。根据FCC消息,Space X的高管曾与FCC主席Ajit Pai至少见了三次面,目的都是反对柯伊伯的申请,理由是如果亚马逊的其中一颗卫星干扰先前Space X建立的卫星网络,后续发射计划就会被迫停止。

一番纠缠后,FCC通过了柯伊伯的审批,但条件是:它不会过度干扰先前授权的卫星企业。柯伊伯卫星计划将分五个阶段发射。根据FCC的命令条款,亚马逊必须在2026年7月之前发射其一半的卫星能够运行,否则柯伊伯计划可能会失去发射卫星的权利。

这也就意味着在接下来的四年中,亚马逊平均每天都要发射一颗卫星。这或许也是亚马逊耗资数十亿美元,买断未来五年美国和欧洲绝大部分大型火箭发射任务的原因之一。

值得一提的还有科伊伯项目的领导班子。据CNBC报道,如今柯伊伯的总裁拉杰夫·巴蒂亚尔(Rajeev Badyal)是之前Space X负责星链部门的副总裁。2018年,由于对星链发展速度失望,马斯克解雇了他。

共计83次的发射协议是科伊伯项目沉寂许久以来的最大消息。其中阿丽亚娜Ariane 6火箭承担18次发射,蓝色起源的新格伦火箭承担12次发射,以及额外的15次发射,联合发射联盟的火神火箭承担38次发射。除了蓝色起源,其他两枚火箭都将是首次飞行,蓝色起源的新格伦预计最快于今年底首飞。

林普在当地时间周二接受CNBC采访时表示,亚马逊的目标是在未来一年左右发射几颗测试卫星进入轨道,“我们还有很多工作要做,但这些合作协议反映了我们对柯伊伯项目的承诺和强大信念。”

截至2022年4月,科伊伯的首发日期尚未确定,预计今年第四季度将发射两颗原型测试卫星。

B

除了马斯克和贝索斯,互联网卫星赛道的玩家并不少,而且呈越来越多之势。

当前行业内比较有影响力的竞争者有两个:一个是2012年成立的英国公司Oneweb,另一个是加拿大卫星公司Telesat。与其他年轻公司不同,Telesat拥有50多年的卫星运营经验。它将在2023年开始发射298颗低地球轨道宽带卫星,并计划在2024年实现全覆盖。

Oneweb则命运多舛。2020年3月,因软银亏损,难以再提供资金支持,Oneweb被迫申请破产保护,在英国政府的牵头下免于破产。由于无线频谱价值或高达约10亿美元,Oneweb引来了众多势力竞购,包括Space X和亚马逊等。

外界分析亚马逊参与竞购,主要还是为了快速推进柯伊伯项目。要与Space X抗衡,亚马逊没有筹码:成本上,前者猎鹰9号每次发射成本可能低于3000万美元,亚马逊则要高对方至少三倍;频次上,Space X已经遥遥领先。

猎鹰9号

收购Oneweb也许是贝索斯追赶马斯克最快的方式。但最终,Oneweb和Space X达成合作,贝索斯称得上是雪上加霜。

比较有名的竞争对手还有摩托罗拉推动的铱星计划(Iridium),后来因资金问题破产,成为美军专属的通信网络。此外,Facebook于2016年宣布将发射卫星;微软创始人比尔·盖茨,参与领投了对卫星服务公司Kymeta的8520万美元的融资:沃尔玛也拥有自己的卫星。

除此之外,还有更多受Space X等头部企业影响而诞生的一波行业初创公司。根据Space Capital数据,卫星是仅次于火箭公司的第二大风投份额,仅在2021年上半年,投资者就向太空行业投入了近150亿美元,涉及230笔交易。类似的公司比如美国的初创公司 Astra和ABL Space Systems,以及英国的Orbex和Skyrora。

中国也在对卫星互联网领域展开布局。国家队中有中国航天科技和中国航天科工两大集团各自旗下的“鸿雁”和“虹云”星座计划,将分别发射300颗、156颗低轨卫星组建卫星互联网络,预计将于2023年建设完成。

商业卫星公司中有北京九天微星科技、银河航天等,吉利也躬身入局。

2018年底,中国已有约80家太空技术初创企业投入这一领域。吸引他们的是背后高达4000亿美元的卫星产业链市场。据银河航天的副总裁刘畅称,全球航天产业的规模将近4000亿美元,也即是超过2.5万亿人民币的大市场。

C

据《华尔街日报》,马斯克的星链网络服务速度可与美国宽带媲美。通俗来说,卫星互联网相当于把地球的基站搬到太空。传统的电信和地球观测卫星通常在离地球较远的轨道上盘旋,距赤道约22000英里。而星链这类的近地卫星离地球更近,可达1200英里,信号更强,延迟更少。

各方抢跑卫星,一方面是这确实是一片蓝海。据卫星行业咨询公司NSR预测,2022年将有1亿至2亿台物联网设备有接入卫星的需求。另一方面,卫星轨道是“不可再生资源”。根据国际电信联盟规定,卫星频率及轨道使用权“先登先占”。

一旦卫星网络组建成功,后期收益相当可观。拿马斯克的星链来说,星链的建设成本超过100亿美元,但外界预测它最终将能够承载全世界3%的互联网流量传输,每年能带来至少100亿美元,甚至300亿美元的收入,有望成为Space X的未来现金牛。

但当诸多公司纷纷往太空投射卫星后,一系列问题也随之发生。

星链的1.2万颗卫星,相当于人类有史以来发射卫星总和的2倍,现役卫星数量的10倍。莱斯大学科学和技术高级研究员尼尔·莱恩曾对此质疑:“你到底想在上面放多少东西?”其他天文学家也提出异议,认为这些卫星干扰了他们的观察。

对此,SpaceX的总裁格温·肖特韦尔(Gwynne Shotwell)称,公司正在努力解决这个问题。

卫星影响天文观测还是相对温和的弊病,卫星碰撞造成的影响则更严重。一些专家开始担心电影《地心引力》里,轨道上的太空碎片导致的连环相撞的情形,会在现实中上演。

德克萨斯大学奥斯汀分校的航空航天工程师Moriba Jah说:“如果两颗卫星确实发生碰撞,它们可能会将碎片飞溅到其他卫星的路径上,甚至有可能发生一连串的碰撞,在轨道高速公路上堆积起来。”

Space X在卫星上部署了一套自动防撞系统,试图以此规避或减轻类似问题的发生,过去的一年中,仅该系统就执行了7000多次避撞操作。

去年7月和10月,Space X的星链卫星就曾两次靠近中国空间站,出于安全考虑,中国空间站两次都实施了紧急避险措施,这对宇航员的生命安全造成了巨大威胁。按理说,7月Space X的1095号卫星本该在555千米的近地轨道上运行,跟空间站原本泾渭分明,但其突然降低至382千米,离中国空间站仅十来千米,相当于出现了太空堵车。

目前,关于如何使用地球近地轨道的问题,还缺乏统一的国际规则。但随着马斯克和贝索斯在新战场的角逐展开,这些问题已经到了不得不去逐一解决的时候。

参考资料:

1.Amazon to Spend Billions on Space Launches as SpaceX Ramps Up Satellite-Internet Service,The Wall Street Journal

2. Jeff Bezos and Amazon just hired everybody but SpaceX for Project Kuiper,Ars Technica

3. 互联网的战场已经转移,得天空者得天下,加美财经

4.互联网卫星,拥挤的天际赛道,环球老虎财经

5.亚马逊就星链卫星计划与SpaceX展开争论,指责其破坏规则,DeepTech深科技

6.贝索斯和马斯克的太空战,腾讯科技

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发布日期:2022-04-11 12:16:53

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